在發射之前, NASA 的露西號就被寄希望於超越以往所有的探測器去訪問更多數量的小行星。現在,在經歷收穫豐富的長期觀測後,露西號亮眼的成績單又將再添一筆佳績。

3 月 27 日,露西號的科學團隊發現,該任務的「特洛伊」小行星目標中最小的一個,Polymele ,有自己的衛星。在那天, Polymele 被預測到會從一顆恆星前面經過,研究小組可以觀察到這顆恆星在小行星短暫地擋住它時閃爍。由26個專業和業餘天文學家組成的團隊將觀測散布在掩星(小行星遮掩恆星的現象)可見的路徑上,露西號的科學團隊計劃以前所未有的精度來測量 Polymele 的位置、大小和形狀,同時測量它背後的恆星的輪廓。這些掩星行動在過去取得了巨大的成功,為小行星目標的探測任務提供了有價值的信息,但更可貴的是,這一天還有一個特別的驚喜。

圖中顯示了小行星 Polymele 與其衛星的距離(單位為英里)

圖中顯示了小行星 Polymele 與其衛星的距離(單位為英里)

總部位於聖安東尼奧的西南研究所的掩星行動負責人 Marc Buie 說:「 14 個團隊報告說,他們觀測到這顆恆星在經過這顆小行星後閃爍,這讓我們非常興奮。但當我們分析數據時,我們發現其中兩個觀測結果與其他的不同:這兩名觀察員在距離 Polymele 約 200 公里(約 125 英里)的地方發現了一個物體,一顆衛星。」

利用掩星數據,該團隊評估了這顆衛星的直徑約為 5 公里,圍繞 Polymele 運行,而 Polymele 的最寬軸約為 27 公里 。觀測到兩個天體之間的距離約為 200 公里。按照行星命名慣例,在研究小組確定其軌道之前,衛星不會被賦予正式名稱。由於這顆衛星太靠近 Polymele ,且沒有一顆處於幸運位置的恆星的幫助,所以無法被地面或軌道上的望遠鏡清楚地觀測到——這一任務將不得不等到研究小組在未來的掩星嘗試中運氣好,或者等到露西號在 2027 年接近這顆小行星。在觀測時, Polymele 距離地球 7.7 億公里 。這些距離大約相當於在曼哈頓的摩天大樓上望向洛杉磯的人行道並試圖在其中找到 25 美分的硬幣。

一張掩星計劃的數據處理表格

一張掩星計劃的數據處理表格

小行星攜帶著破譯太陽系歷史,甚至可能是生命起源的重要線索,而解決這些謎團是 NASA 的當務之急。露西團隊最初計劃訪問一顆主帶小行星和六顆「特洛伊」小行星,這是一組之前未被探索的小行星,它們在木星圍繞太陽的軌道上引領和跟隨木星。 2021 年 1 月,該團隊使用哈勃空間望遠鏡發現特洛伊小行星之一 Eurybates 有一顆小衛星。現在有了這顆新衛星,露西將在這令人難以置信的 12 年航行中訪問 9 顆小行星。

「露西的口號是: 12 年, 7 顆小行星, 1 艘航天器,」露西項目科學家湯姆·斯塔特勒在 NASA 華盛頓總部說。「我們不得不不斷改變這項任務的口號,但這是一個很好的問題。」


參考文獻:

[1]NASA’s Lucy Team Discovers Moon Around Asteroid Polymele | NASA

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